風起雲湧的雲端應用大時代

上星期和一位創投聊天的時候,談到雲端應用的未來,他認為一個大型的Paradigm shift(典範轉移)正在發生,有點像當時晶圓代工起來後,IC design house 變成Fab-less時一樣的風起雲湧,我真的十分贊同,怎麼說呢?早期IC公司要設計出一顆晶片,自己也要有晶圓廠製造,不過通常這是一個龐大的投資,只有大公司才玩得起。但當像台積電聯電等專業晶圓代工公司興起後,IC公司不再需要擁有自己的晶圓廠,就可以設計和製造出自己的IC,這主要意味著,初期投資成本的大幅降低,造就了IC設計公司像雨後春筍一樣,大鳴大放,代表公司例如NVIDIA,MTK等等現在超大型的公司。

我在創業管理對於財務管理的文章中,提醒創業者一定要注意現金流管理,對錢要省省省,才能盡快收支兩平,立於不敗。我也說除了人事費外,最常壓倒公司的最後一根稻草,往往竟然是房租,水電費,勞健保等這種本該是不起眼的小錢上,多少創業英雄被這些一文錢打倒。雖然這些是小錢,但是都是每月固定支出,所謂水能穿石,就是靠長時間,持續性的消耗。而對標榜雲端應用的公司而言,這種固定成本,通常還有一個大項,就是機房和頻寬的租金。

交過這個費用的創業家,都知道這不是小錢,每月數萬是小事,動輒數十萬的大有人在。當年某知名部落格網站,因為剛開始沒錢付頻寬,用股權和機房業者來換,這個公司後來很幸運被某大美商用高價收購,在當時是一個大新聞,我剛巧認識這個機房業者的總經理,他說這個收購案,讓他得了上億元獲利,我無從驗證這個說法,不過如果這是真的,這種感覺就像辛苦創業,好不容易成功了,但是其實錢都被房東賺掉了,自己沒賺到,實在是欺人太甚。

嚴格講起來,主機不管是買來找人代管,或是向機房業者租賃,每月攤提下來其實還好,最可怕的是頻寬費用,這是水穿石的部份。照說網站或apps使用的人越多,你應該高興才對,不過如果服務是免費的,其它例如廣告收入又跟不上,越多人用代表你要買更多的頻寬,都是錢錢錢,燒燒燒錢。另外,在台灣又因為是獨佔事業,不管你和那一家機房業者買,都是同一個出口,因此頻寬價格高於世界很多的國家。有多高呢?例如像類似Youtube HD的Video,一個User如果24小時整天看,對你的頻寬成本一個月可能要超過一、兩仟臺幣,如果你有一仟個這種”忠實” 客戶,成本就是一個月十幾萬,多不多?如果你可以賺超過三十萬,三分之一的” 店租” 成本就還OK,一個月從這一仟個客戶身上賺不到三十萬,加上其它管銷成本,不賠錢就偷笑了。

不過這些都是過去式了,現在有越來越多的便宜替代方案,大家可以跳過這些獨佔的本地業者,向例如Amazon EC2購買雲端主機,這些主機並不一定放置在台灣,而且是虛擬主機VM,國外IP,管理主機都在Web界面上,和傳統的觀念和思想很不一樣,不過,效能和以前自行購買主機一樣,但是更靈活,可以隨時調整配當,最重要的是,主機和頻寬的成本價格比以前便宜了非常多,從一個月數萬可能變成數仟元,Google很快的也會提供類似的服務(Google Cloud Platform)。我的公司目前有代理一個雲端機房(http://ec.hknet.com/taiwan),所以這裡也小小的廣告一下,這個雲端機房是由日本電信 NTT Communication負責維運,NTT是全世界最大國際頻寬提供者,Amazon,Google,Akami都是它的客戶。這個服務更強了,除了每月VM的租金外,不論上傳下載的頻寬,全部無限免費吃到飽,以前一個月十幾萬的成本,現在突然變成0元了,而且VM是用小時計價,不用合約,想用就用,不要了就點一點滑鼠cancel,神奇吧。

這個使用雲端機房成本便宜的趨勢,是在全球同步發生,主要是要感謝光通訊(Fiber Optical Communications) 技術上的大幅進步,以前在機房常見的1G(Gigabits per second)網路(你的家中可能還是100M),現在大幅地被10G或40G光纖網路所取代,新的機房已經規畫100G的網路建設,也有多家廠商例如Finisar,最新提出了400G的產品,在一兩年內就可以大量生產,短短數年,基礎頻寬就會暴升了400倍。另外還有一個大趨勢,我暫且稱為Cisco的退敗或衰亡,早期Cisco幾乎是Internet網路設備例如高速Router等的代名詞,不過近年來以VM Ware為首的軟體Router技術,充份滿足雲端機房靈活配當跨系統主機的管理,成本又比Cisco的硬體方式便宜很多,似乎是大勢所趨,這也直接影響了雲端機房的成本大幅降低至少20-30%。

基於以上兩點的成本降低,Google甚至宣稱將來它們的雲端服務價格,會追隨在半導體業界常用的摩爾定律(Moore’s Law),這個Statement其實很Vague,不過大概可以翻譯成Google認為,雲端機房的單位價格,每18個月會掉一半。所以大概舉一個例子,三年前你要用台幣二十萬買的主機,現在大概一個月五仟可以租到,一年半後,這個價格會變成二仟伍佰元,像NTT頻寬也免費的業者也會越來越多。

經過前面這麼多的鋪陳,現在你可能已經猜到我要說的事了,在上世紀末,由Wired主編Kevin Kelly整理的NET & TEN,網路十大趨勢中所說,網路的基礎建設,終將使網路如同水電Utility一樣,便宜又方便的供所有人使用。這個預見,雖然表面上有實現,但實際上十餘年來,方便有餘,但不夠便宜,尤其對有意提供線上服務的公司,成本還是十分高昂。不過,關鍵時刻到了,從這些世界級的雲端機房業者提出的價格來看,本項成本不再昂貴,量變終於要到質變的階段,這個時代,終於要來臨了。

例如當Netflix這種利用網路串流Streaming提供影音服務的公司,已經徹底打敗出租影帶業者Blockbuster,連HBO都只好乖乖轉行做節目製作,美國電信業者急著和它結盟,基本上還剩Comcast等這種第四臺cable業者還在負隅頑抗,我看到的是無論如何抵擋,影音Video將來一定是走Internet,根本不用懷疑。而時機上,因為前述的機房頻寬成本的大幅下降,只會有更多的Netflix一直出現,直到Paradigm 完全shift完畢為止。當然,舊的勢力也十分強大,Cable TV的市場是整合性,恐怖平衡式的高利潤市場,各國都是由黑社會所把持,我個人在這裡也吃過虧,其實我並不建議新創公司進來。

可是,換一個角度想,一個Salesforce.com,把Oracle CRM(包含Sibel 和Peoplesoft)打的七葷八素的,Salesforce.com是雲端hosting加上良好的產品設計,如果今天一家公司有一個好的ERP系統,把它雲端化,加上現在這麼低的機房成本,也許真得可以和SAP,Oracle ERP拼一下。

談的更近一點,現在大家用的Line, Whatapp, Wechat,都是雲端通訊軟體,免費加上好用,早就打趴簡訊等電信加值服務,終有一天,它們將會取代通話等主功能服務。就像我在國外出差打電話回家,早已不用昂貴的Roaming服務,而用Skype打電話一樣。再想想如果還可以有免費而且通話品質優良的國際視訊電話,多方視訊,不用4G或只有apple對apple 的facetime,大家不會一股腦兒的跳上去?

在機房頻寬昂貴的年代,什麼Netflix,Salesforce.com,Line,Whatapp,Wechat,基本上還是需要大規模的投資,不是一般小公司可以玩的起的。這個Paradigm Shift就發生在,現在有人頻寬免費給你用,把這個高成本的限制條件去除,小公司一樣可以有大夢想,就像IC公司不再自己需要建造晶圓廠,Fab-less大鳴大放的日子才會開始。雲端應用公司在這個本不該是限制條件去除後,終於可以利用合理的成本,專注於技術功能的研發精進,和提供客戶價值的基本功上,好的Idea和產品才不會埋沒在這種無意義的燒錢困境下。

早期有很多Internet應用的成功案例,尤其是小型公司,大多數是電子商務的公司,因為電子商務商業模式單純,如果找到客戶價值,比較容易獲利並且成功。但這並不能否定,那些好的應用,例如Webvan,Excite,Dragoniptv等,不是好應用,只是在當時,技術開發和維運的燒錢速度,大於公司獲利的速度,因此失敗。在維運成本的大幅降低,加上Open Source技術的成熟可用,兩個因素加上去,如果好好專注在客戶身上,現在再做一次,也許更能成功。

我大膽預測,不出三年,一定會有一些Heavy duty網路使用重量級的apps或是Web services的應用,尤其是在通訊、影音、和企業應用上,小蝦米打敗大鯨魚,改變世界,脫穎而出,也許這些公司現在就在你身邊,或是就在你自己的腦中,掌握這個關鍵成功因素,也許你就是未來的Bill Gates。有些人看不清楚這些關鍵條件的改變,可能造成的產業影響,也有人覺得雲端話題講了好多年,也沒看到有什麼大成功案例,就想說換個話題再炒作一下,這些專家們請他們繼續空想,我請你要把握這個機會,迎接大時代的來臨。

廣告