風起雲湧的雲端應用大時代

上星期和一位創投聊天的時候,談到雲端應用的未來,他認為一個大型的Paradigm shift(典範轉移)正在發生,有點像當時晶圓代工起來後,IC design house 變成Fab-less時一樣的風起雲湧,我真的十分贊同,怎麼說呢?早期IC公司要設計出一顆晶片,自己也要有晶圓廠製造,不過通常這是一個龐大的投資,只有大公司才玩得起。但當像台積電聯電等專業晶圓代工公司興起後,IC公司不再需要擁有自己的晶圓廠,就可以設計和製造出自己的IC,這主要意味著,初期投資成本的大幅降低,造就了IC設計公司像雨後春筍一樣,大鳴大放,代表公司例如NVIDIA,MTK等等現在超大型的公司。

我在創業管理對於財務管理的文章中,提醒創業者一定要注意現金流管理,對錢要省省省,才能盡快收支兩平,立於不敗。我也說除了人事費外,最常壓倒公司的最後一根稻草,往往竟然是房租,水電費,勞健保等這種本該是不起眼的小錢上,多少創業英雄被這些一文錢打倒。雖然這些是小錢,但是都是每月固定支出,所謂水能穿石,就是靠長時間,持續性的消耗。而對標榜雲端應用的公司而言,這種固定成本,通常還有一個大項,就是機房和頻寬的租金。

交過這個費用的創業家,都知道這不是小錢,每月數萬是小事,動輒數十萬的大有人在。當年某知名部落格網站,因為剛開始沒錢付頻寬,用股權和機房業者來換,這個公司後來很幸運被某大美商用高價收購,在當時是一個大新聞,我剛巧認識這個機房業者的總經理,他說這個收購案,讓他得了上億元獲利,我無從驗證這個說法,不過如果這是真的,這種感覺就像辛苦創業,好不容易成功了,但是其實錢都被房東賺掉了,自己沒賺到,實在是欺人太甚。

嚴格講起來,主機不管是買來找人代管,或是向機房業者租賃,每月攤提下來其實還好,最可怕的是頻寬費用,這是水穿石的部份。照說網站或apps使用的人越多,你應該高興才對,不過如果服務是免費的,其它例如廣告收入又跟不上,越多人用代表你要買更多的頻寬,都是錢錢錢,燒燒燒錢。另外,在台灣又因為是獨佔事業,不管你和那一家機房業者買,都是同一個出口,因此頻寬價格高於世界很多的國家。有多高呢?例如像類似Youtube HD的Video,一個User如果24小時整天看,對你的頻寬成本一個月可能要超過一、兩仟臺幣,如果你有一仟個這種”忠實” 客戶,成本就是一個月十幾萬,多不多?如果你可以賺超過三十萬,三分之一的” 店租” 成本就還OK,一個月從這一仟個客戶身上賺不到三十萬,加上其它管銷成本,不賠錢就偷笑了。

不過這些都是過去式了,現在有越來越多的便宜替代方案,大家可以跳過這些獨佔的本地業者,向例如Amazon EC2購買雲端主機,這些主機並不一定放置在台灣,而且是虛擬主機VM,國外IP,管理主機都在Web界面上,和傳統的觀念和思想很不一樣,不過,效能和以前自行購買主機一樣,但是更靈活,可以隨時調整配當,最重要的是,主機和頻寬的成本價格比以前便宜了非常多,從一個月數萬可能變成數仟元,Google很快的也會提供類似的服務(Google Cloud Platform)。我的公司目前有代理一個雲端機房(http://ec.hknet.com/taiwan),所以這裡也小小的廣告一下,這個雲端機房是由日本電信 NTT Communication負責維運,NTT是全世界最大國際頻寬提供者,Amazon,Google,Akami都是它的客戶。這個服務更強了,除了每月VM的租金外,不論上傳下載的頻寬,全部無限免費吃到飽,以前一個月十幾萬的成本,現在突然變成0元了,而且VM是用小時計價,不用合約,想用就用,不要了就點一點滑鼠cancel,神奇吧。

這個使用雲端機房成本便宜的趨勢,是在全球同步發生,主要是要感謝光通訊(Fiber Optical Communications) 技術上的大幅進步,以前在機房常見的1G(Gigabits per second)網路(你的家中可能還是100M),現在大幅地被10G或40G光纖網路所取代,新的機房已經規畫100G的網路建設,也有多家廠商例如Finisar,最新提出了400G的產品,在一兩年內就可以大量生產,短短數年,基礎頻寬就會暴升了400倍。另外還有一個大趨勢,我暫且稱為Cisco的退敗或衰亡,早期Cisco幾乎是Internet網路設備例如高速Router等的代名詞,不過近年來以VM Ware為首的軟體Router技術,充份滿足雲端機房靈活配當跨系統主機的管理,成本又比Cisco的硬體方式便宜很多,似乎是大勢所趨,這也直接影響了雲端機房的成本大幅降低至少20-30%。

基於以上兩點的成本降低,Google甚至宣稱將來它們的雲端服務價格,會追隨在半導體業界常用的摩爾定律(Moore’s Law),這個Statement其實很Vague,不過大概可以翻譯成Google認為,雲端機房的單位價格,每18個月會掉一半。所以大概舉一個例子,三年前你要用台幣二十萬買的主機,現在大概一個月五仟可以租到,一年半後,這個價格會變成二仟伍佰元,像NTT頻寬也免費的業者也會越來越多。

經過前面這麼多的鋪陳,現在你可能已經猜到我要說的事了,在上世紀末,由Wired主編Kevin Kelly整理的NET & TEN,網路十大趨勢中所說,網路的基礎建設,終將使網路如同水電Utility一樣,便宜又方便的供所有人使用。這個預見,雖然表面上有實現,但實際上十餘年來,方便有餘,但不夠便宜,尤其對有意提供線上服務的公司,成本還是十分高昂。不過,關鍵時刻到了,從這些世界級的雲端機房業者提出的價格來看,本項成本不再昂貴,量變終於要到質變的階段,這個時代,終於要來臨了。

例如當Netflix這種利用網路串流Streaming提供影音服務的公司,已經徹底打敗出租影帶業者Blockbuster,連HBO都只好乖乖轉行做節目製作,美國電信業者急著和它結盟,基本上還剩Comcast等這種第四臺cable業者還在負隅頑抗,我看到的是無論如何抵擋,影音Video將來一定是走Internet,根本不用懷疑。而時機上,因為前述的機房頻寬成本的大幅下降,只會有更多的Netflix一直出現,直到Paradigm 完全shift完畢為止。當然,舊的勢力也十分強大,Cable TV的市場是整合性,恐怖平衡式的高利潤市場,各國都是由黑社會所把持,我個人在這裡也吃過虧,其實我並不建議新創公司進來。

可是,換一個角度想,一個Salesforce.com,把Oracle CRM(包含Sibel 和Peoplesoft)打的七葷八素的,Salesforce.com是雲端hosting加上良好的產品設計,如果今天一家公司有一個好的ERP系統,把它雲端化,加上現在這麼低的機房成本,也許真得可以和SAP,Oracle ERP拼一下。

談的更近一點,現在大家用的Line, Whatapp, Wechat,都是雲端通訊軟體,免費加上好用,早就打趴簡訊等電信加值服務,終有一天,它們將會取代通話等主功能服務。就像我在國外出差打電話回家,早已不用昂貴的Roaming服務,而用Skype打電話一樣。再想想如果還可以有免費而且通話品質優良的國際視訊電話,多方視訊,不用4G或只有apple對apple 的facetime,大家不會一股腦兒的跳上去?

在機房頻寬昂貴的年代,什麼Netflix,Salesforce.com,Line,Whatapp,Wechat,基本上還是需要大規模的投資,不是一般小公司可以玩的起的。這個Paradigm Shift就發生在,現在有人頻寬免費給你用,把這個高成本的限制條件去除,小公司一樣可以有大夢想,就像IC公司不再自己需要建造晶圓廠,Fab-less大鳴大放的日子才會開始。雲端應用公司在這個本不該是限制條件去除後,終於可以利用合理的成本,專注於技術功能的研發精進,和提供客戶價值的基本功上,好的Idea和產品才不會埋沒在這種無意義的燒錢困境下。

早期有很多Internet應用的成功案例,尤其是小型公司,大多數是電子商務的公司,因為電子商務商業模式單純,如果找到客戶價值,比較容易獲利並且成功。但這並不能否定,那些好的應用,例如Webvan,Excite,Dragoniptv等,不是好應用,只是在當時,技術開發和維運的燒錢速度,大於公司獲利的速度,因此失敗。在維運成本的大幅降低,加上Open Source技術的成熟可用,兩個因素加上去,如果好好專注在客戶身上,現在再做一次,也許更能成功。

我大膽預測,不出三年,一定會有一些Heavy duty網路使用重量級的apps或是Web services的應用,尤其是在通訊、影音、和企業應用上,小蝦米打敗大鯨魚,改變世界,脫穎而出,也許這些公司現在就在你身邊,或是就在你自己的腦中,掌握這個關鍵成功因素,也許你就是未來的Bill Gates。有些人看不清楚這些關鍵條件的改變,可能造成的產業影響,也有人覺得雲端話題講了好多年,也沒看到有什麼大成功案例,就想說換個話題再炒作一下,這些專家們請他們繼續空想,我請你要把握這個機會,迎接大時代的來臨。

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4 thoughts on “風起雲湧的雲端應用大時代

  1. 光這篇文章就提到許多創業的題目(線上影音, 線上ERP…..), 感謝無私分享, 雖然光想法無用, 重點是執行, 但還是有振聾啟瞶之效

    • Hi, W,
      Yes, I really believe this and I think investors are looking that too. Hopefully we can all have some shares of these opportunities.

      Also please let me know if you encounter any problem by using Cloud(n)

      Thanks
      Sean

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